Cómo son los mundos habitables
18-06-2014

El lunes próximo comienza la XII International School of Astrobiology «Josep Comas i Solà», este año sobre el tema “Habitable environments in the Universe”. Organizada por la Universidad Internacional Menéndez Pelayo en colaboración con el Centro de Astrobiología y el NASA Astrobiology Institute esta prestigiosa Escuela se celebra en el Palacio de la Magdalena, en Santander.

Fumarolas en las profundidades marinas; mares helados en la Antártida; lagunas sulfurosas cerca de zonas volcánicas; lagunas saladas secas; ríos ácido como Río Tinto. Estos son algunos de los lugares en los que hasta no hace mucho no cabía imaginar la presencia de vida. Ahora se sabe que no sólo son lugares poblados de vida sino que su riqueza y variedad es impresionante. Además, los microorganismos en esos lugares nos enseñan mucho acerca de cómo surgió la vida en la Tierra.

Los extremófilos, “amigos” de estas condiciones extremas, son la punta de lanza de de una línea de investigación muy fructífera en Astrobiología, la joven e interdisciplinar ciencia que estudia la vida en el contexto del Universo, como un acontecimiento más (quizá consecuencia) en su evolución. Este hecho, en contra de la anticuada tendencia antropocéntrica, ha abierto mucho las miras y ampliado enormemente las posibilidades de ambientes en los que es posible la vida, tanto para su origen como para su desarrollo. La extrapolación de estos lugares terrestres a otros mundos (planetas y lunas del Sistema Solar y exoplanetas) es el tema de la Escuela Internacional de Astrobiología que tendrá lugar del 23 al 27 de junio en el Palacio de la Magdalena, sede en Santander de la Universidad Internacional Menéndez Pelayo (UIMP). Como cada año, esta Escuela reúne a los más prestigiosos científicos del tema en cuestión para establecer una prospera interacción con las jóvenes generaciones de estudiantes que comienzan su formación en el campo de la Astrobiología. La Escuela, que este año cumple su duodécima edición, esta dirigida por Javier Gómez-Elvira, Director del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA), y Victoria Meadows, Investigadora Principal del NASA Astrobiology Institute (NAI).

Habitable environments in the Universe

El tema de la Escuela de este año abarca una de las cuestiones más apasionantes y discutidas de la Astrobiología actual. Si conseguimos alejarnos de nuestra concepción antropocéntrica de la vida podremos darnos cuenta de que entornos tan restrictivos como aquellos en los que nos encontramos cómodos no son los únicos aptos para que la vida se desarrolle o, mucho más importante, para que la vida surja. Los extremófilos (los organismos que se adaptan a condiciones de habitabilidad extremas: acidez, salinidad, temperaturas extremas, etc.) nos enseñan que los requisitos para la vida son mucho más amplios y que la vida posee una enorme capacidad para adaptarse a diferentes ambiente, incluso agresivos. Con el tema del curso se pretende entender cuáles son los ambientes en los que podría desarrollarse las vida y buscar esos ambientes en otros lugares del Universo, tanto en nuestro Sistema Solar (Marte, Europa, Titán,...) o fuera (exoplanetas). También se hará un especial hincapié en cómo se buscan esos lugares "especiales" y, fundamentalmente, en Marte, donde la misión Curiosity de la NASA estudia en estos momentos las condiciones de habitabilidad en el Planeta Rojo.

El objetivo principal de la Escuela es que los alumnos comprendan bien los requisitos necesarios para que surja y se desarrolle la vida y los lugares en el Universo donde se dan esas condiciones. Conceptos como análogos terrestres (lugares en la Tierra con condiciones similares a las de otros planetas del Sistema Solar; Río Tinto, en Huelva, es un buen ejemplo), extremofilia (capacidad de algunos organismos para adaptarse a condiciones ambientales extremas y su afinidad por ellas) o zona de habitabilidad (en sistema extrasolares, las regiones en distancia a la estrella central para las que se asumen condiciones que permiten la existencia de agua líquida) serán comunes a lo largo del curso.

Ponentes

Los ponentes de este año, aparte de los directores, que harán la bienvenida, y de la organizadora de la Escuela, Olga Prieto Ballesteros, investigadora del CAB y Jefa de su Departamento de Planetología y Habitabilidad, que establecerá las líneas en las que se desarrollará, son:

  • Tori Hoehler, Investigador Científico en el Space Sciences and Astrobiology Division del NASA-Ames Research Center, EE.UU. Su formación es de oceanógrafo y estudia la habitabilidad desde el punto de vista energético, es decir, estudiando qué exigencias termodinámicas requiere la vida.
  • Rory Barnes, Profesor Asistente en el Departamento de Astronomía y miembro del Programa de Astrobiología en la Universidad de Washington, USA. Su formación es de astrofísico y se dedica a estudiar la formación de sistema extrasolares y la interacción entre sus planetas y a conocer las condiciones en la zona de habitabilidad de estos sistemas.
  • Olivier Grasset, Director Adjunto del Laboratorio de Planetología y Geodinámica y Profesor en el Departamento de Ciencias de la Tierra y del Universo de la Universidad de Nantes. Su formación es de geología planetaria y se dedica al estudio de las lunas heladas del Sistema Solar (Europa y Encélado). Es co-director del Comité Científico de la Misión JUICE.
  • Ricardo Amils Pibernat, Investigador Asociado en el Centro de Astrobiología (CSIC-INTA) y Profesor Catedrático de Microbiología en el Departamento de Biología Molecular de la Universidad Autónoma de Madrid. Su formación es de químico y es experto en Microbiología y Biología Molecular de extremófilos. Se dedica a estudiar los entornos donde la vida se da en condiciones de habitabilidad extremas y su intercambio energético con el medio.

Actividades paralelas

Como todos los años, la Escuela organiza para los asistentes una excursión con claro contenido astrobiológico. La excursión de este año es a Zumaya para ver el flysch y el limite K-T en todo su esplendor con la intención de hacer un recorrido geológico guiado por los alrededores de la zona. El límite K-T es una registro geológico que indica la transición entre dos periodos (Cretácico y Terciario, hace unos 65 millones de años) marcado por una de las grandes extinciones masivas ocurridas en la Tierra. Este límite coincide temporalmente con el impacto de un enorme meteorito de unos 10 km de diámetro que formó el cráter de impacto de Chicxulub, en Yucatán (México). Zumaya es uno de los lugares privilegiados del planeta en los que se aprecia claramente este límite.

Además, y abierto al público general, el martes 24, a las 17:30 h, tendrá lugar en la misma sede del Palacio de la Magdalena una conferencia de divulgación titulada “Cómo imaginamos la VIDA: Astrobiología y la visión del cine". Impartida por Luis Cuesta, Jefe de la Unidad de Cultura Científica del CAB, esta conferencia pretende describir lo que se sabe de cómo es la vida y cómo surgió en la Tierra, primero, a través de la visión científica de la Astrobiología y, luego, analizando con visión crítica cómo la imagina el cine.

Contacto

Olga Prieto Ballesteros, Centro de Astrobiología (CSIC-INTA), Departamento de Planetología y Habitabilidad

Unidad de Cultura Científica del CAB: Luis Cuesta

 

Fuente: UCC-CAB

 

Imágenes adicionales:

Figura 1: Palacio de la Magdalena, sede de la UIMP en Santander. Créditos: UIMP.
Figura 2: Río Tinto, en Huelva, uno de los mejores análogos terrestres de Marte. Créditos: CAB.
Figura 3: Europa, luna helada de Júpiter, podría albergar condiciones adecuadas para la vida. Créditos: NASA.
Figura 4: Titán es la enigmática luna de Saturno con condiciones muy similares a las que reinaron en la Tierra justo antes de que surgiese la vida. Créditos: NASA.
Figura 5: Zona de habitabilidad en exoplanetas. Créditos: Petigura/UC Berkeley, Howard/UH-Manoa, Marcy/UC Berkeley.
 

Documentación adjunta a la noticia:

Departamentos y unidades de apoyo

La respuesta a las cuestiones sobre la vida y su origen ha de venir del esfuerzo combinado de muchas disciplinas

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La ciencia desarrollada en el CAB se canaliza a través de grupos de investigación interdepartamentales

Cultura Científica

La UCC del CAB busca hacer accesible el conocimiento científico al conjunto de los ciudadanos

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